¿Qué es el enfisema pulmonar?

El enfisema es una enfermedad del pulmón progresiva y de larga duración. Se produce cuando las paredes alveolares son destruidas junto con los vasos sanguíneos capilares que funcionan en su interior. Esto disminuye la superficie total del pulmón, dando lugar a que la sangre y el aire puedan unirse y se limiten las posibilidades de transferir adecuadamente el oxígeno y dióxido de carbono.


En los casos de enfisema poco avanzado, ocurre la inflamación de las pequeñas vías respiratorias o bronquiolos, limitando la cantidad de aire que fluye hacia los alvéolos. Cuando el enfisema más grave, también existe pérdida de elasticidad en las paredes alveolares que no han sido destruidas. Al exhalar, los alvéolos y las vías aéreas pequeñas de la persona colapsan. La pérdida de elasticidad del tejido pulmonar dificulta que el aire llegue a la periferia  de los pulmones durante la inhalación, y que el aire salga de la parte dañada de los pulmones durante la exhalación.

A medida que el enfisema progresa, se destruye un mayor número de alvéolos, llegando a formarse ampollas. Estas son sacos llenos de aire del pulmón que no funcionan. Pueden llegar a ser muy grandes y, a menudo se encuentran en las partes superiores del pulmón. Si uno de estos sacos de aire se rompe, puede provocar un neumotórax, y con ello, el colapso del pulmón.

Mientras más se destruye el pulmón, va perdiendo la capacidad de mantener la concentración de oxígeno en el torrente sanguíneo, razón por la que el cuerpo compensa esta situación aumentando gradualmente la frecuencia respiratoria. Después de un tiempo, se presentan los síntomas de hiperventilación, no se pueden mantener los niveles de oxígeno adecuados y las arterias de los pulmones comienzan a contraerse o estrecharse. El corazón tiene que trabajar más para bombear la sangre hacia los vasos sanguíneos estrechos, haciendo que la presión sanguínea en las arterias pulmonares aumente. Esto se conoce como hipertensión pulmonar. Con el tiempo, esta necesidad de realizar un trabajo adicional hace que el músculo del corazón se agrande (hipertrofia) y puede causar una insuficiencia cardíaca.

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