¿Qué es la silicosis?

La neumoconiosis es el término general para la enfermedad pulmonar causada por la inhalación de polvo mineral. La silicosis es una enfermedad pulmonar fibronodular causada por la inhalación de polvo que contiene sílice cristalina, el cuarzo alfa o dióxido de silicio, que se distribuye ampliamente, o sus polimorfos, la tridimita o cristobalita, que se distribuyen menos ampliamente.


El cuarzo, la forma más común de la sílice cristalina, está presente en el granito, pizarra y la arenisca. El granito y la pizarra tienen de un 30 a 40% de contenido de sílice libre, mientras que la piedra arenisca es prácticamente toda sílice libre.

La silicosis ha afectado a la humanidad desde la antigüedad. En 1705, Ramazzini citó la descripción de Diembrock sobre los pulmones de los picadores de piedra «en quienes encontró montones de arena al maniobrar con un cuchillo a través de las vesículas pulmonares, dándole la sensación de estar cortando a través de un cuerpo de arena.» En 1870, Visconti introdujo el término  silicosis, derivado del latín silex o pedernal.

Aunque la silicosis ha sido reconocida desde hace muchos siglos, su prevalencia aumenta notablemente con la introducción de la minería mecanizada, aunque en los países desarrollados ha disminuido notablemente en las últimas décadas, debido a la práctica de medidas eficaces de higiene industrial.

Fisiopatología

Las partículas pequeñas son las más peligrosas, ya que son más propensas a ser depositadas en los bronquiolos respiratorios, los conductos alveolares y alvéolos. La superficie de estas partículas genera radicales a base de silicio que conducen a la producción de hidroxilo, peróxido de hidrógeno, y otros radicales de oxígeno que dañan las membranas celulares, por la peroxidación de lípidos e inactivan las proteínas celulares esenciales.

Epidemiología

Se ha informado la presencia de varias epidemias de silicosis en algunos países, entre ellos Estados Unidos. La peor epidemia de silicosis se produjo en 1930-1931, durante la construcción del túnel del puente de Gauley, en Virginia Occidental, donde más de 400 de los cerca de 2.000 hombres que perforaban rocas, murieron de silicosis. Casi todos los sobrevivientes desarrollaron la enfermedad también. Más recientemente, en 1996, se informó que la silicosis afectó a 60 de 1072 trabajadores, en una fábrica de automóviles. Se plantea que el riesgo de desarrollar la enfermedad aumenta si el número de años de exposición aumenta.

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